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克莱德·汤博,与冥王星的不了情

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当美国国家航空航天局的“新视野号”探测器经过长达9年多的飞行,以1.25万公里的最近距离拍下冥王星的全身照时,宇宙见证了一场跨越了85年和50亿公里的浪漫约会——“新视野号”上除了各种探测设备以外,还有一件特殊的“纪念品”,那就是冥王星的发现者克莱德·汤博的1盎司(约合28克)骨灰。

1906年,汤博出生在美国伊利诺伊州。他从小就对天文感兴趣,曾亲手制作过多部望远镜,但是由于家境不好,他一直没能进入大学学习。1926年开始,汤博用自己制作的望远镜观察木星和火星,并将观察结果和手绘星图送到著名的罗威尔天文台,得到台长维斯托·斯里弗的赏识,1929年,汤博应邀来到这里工作。

斯里弗台长交给汤博的第一个大任务就是搜索太阳系第九大行星,当时被称为X行星。早在1906年,罗威尔天文台的创办者帕西瓦尔·罗威尔就已经开始这项工作了。1909年,他与同事提出了X行星可能处于的天球坐标,但一直没有找到它。

与公众的想象不同,“追星”其实是件非常枯燥的工作。汤博用口径为13英寸(约合33.02厘米)的折射摄星镜,对准夜空的特定区域拍照,每隔几天就拍一次,然后再用闪视比较仪(一种天文测量仪,用以比较同一天区在不同时间的底片,以确定该天区内个别天体的位置或亮度变化)进行分析。

在经过近一年的搜索,检核了超过40万颗星后,1930年1月底,汤博在罗威尔预测的位置附近注意到一个移动的天体,并发现它有自己的独立运行轨道——太阳系第九颗行星就这样被发现了。1930 年3月24日,它被正式命名为冥王星(Pluto)。这个名字是英国一个11岁小女孩建议的,“Pluto”是希腊神话中冥王的名字,“PL”还是帕西瓦尔·罗威尔的首字母缩写。

汤博因为发现冥王星而出名,终于有机会进入大学深造。他在堪萨斯大学天文系读完了本科和研究生,并一直在罗威尔天文台工作到1945年。在此期间,他又发现了15颗小行星,其中1931年发现的1604号小行星以他的名字命名,此外他还用妻子、子女和孙子女的名字命名了多颗小行星。1955年起,他在新墨西哥州立大学教天文学,直到1973年退休。1992年8月,美国喷气推进实验室的科学家罗伯特·斯蒂勒打电话给汤博,要求获准去访问“他的星球”——当时该实验室已经有了探测冥王星的设想。汤博对探测并不抱希望,他回复道:“请便,只不过路途漫漫又寒冷。” 1997年1月17日,汤博在新墨西哥州去世,享年90岁。

2006年1月19日,“新视野号”探测器发射升空,开始了探测冥王星的征程。“新视野号”临行前,汤博的遗孀和两名子女建议让它携带1盎司汤博的骨灰,去和冥王星近距离约会。这些骨灰装在一个直径5厘米的铝罐内,罐外刻着几行字:“这里埋葬着美国人克莱德·汤博的遗骸,冥王星和太阳系‘第三区(即冥王星所在的柯伊伯带)’的发现者。”然而,就在“新视野号”升空半年后,国际天文联合会修改了行星定义,取消了冥王星大行星的身份,将其降为“矮行星”。

2015年7月14日,“新视野号”飞掠冥王星,拍下了迄今为止最清晰的冥王星“全身照”。科学家惊喜地发现,冥王星上有一个心形图案,那是由氮气、一氧化碳或甲烷凝成的雪。这块心形区域横跨2000公里,已经被命名为“汤博区”,它为汤博与冥王星的心灵之约画上了一个浪漫的句号。

责任编辑:王学博

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  • 2015-08-05 14:14

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