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胡启朝,用博士论文创业

《环球人物》杂志记者 尹洁

 

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人物简介:

胡启朝, 1985年生, 2007年毕业于美国麻省理工学院(MIT)物理系,2012年获哈佛大学应用物理系博士学位。博士期间创立麻省固体能源公司,在电池研发领域突破了传统瓶颈。

如果要用专业术语解释胡启朝和他的团队在做什么,需要很长时间,比如什么叫做“无负极”电池,它与传统锂离子电池有什么区别。最简单的办法是把现在通用的智能手机电池和“无负极”手机电池放到一起,后者比前者小一半,而储存的电量是一样的,或者说,在同样的体积下,后者的容量是前者的两倍,而成本是前者的80%。

胡启朝希望,这种高能量密度电池能在不久的将来应用于智能手机、电动汽车、无人机等领域,为人们的生活提供最大程度的动力,这是他从学生时代开始的梦想。

 

梦想

胡启朝12岁时随父母去了美国。高中时期他就对物理非常感兴趣,2003年进入麻省理工学院。在麻省理工、哈佛、斯坦福这样的高校,理工科学生普遍具有很强的创业精神。从学校、政府到企业,整个社会都在为学生创业提供积极支持。

胡启朝后来到哈佛大学应用物理系攻读博士学位,那时,开发清洁能源、解决环境问题正在成为全球潮流,研发太阳能电池、锂电池和电动汽车成了最热门的创业方向。于是,胡启朝将博士论文定为电动汽车锂离子电池研究。

“我首先加入了一位哈佛教授的研究组,他是一位杰出的年轻教授,但他过于学术化,对一些更有实际应用价值的技术研发和产业化不感兴趣。”由于目标不一致,胡启朝很快被这个组“炒”了。接下来,他在保留哈佛博士生身份的前提下回到了麻省理工,加入了另一个太阳能电池研究组。导师也和前一位教授有同样的问题,胡启朝这一次主动选择了离开。

“我参加了很多俱乐部活动,被创业成功的师兄们深深吸引和激励。”其中最激励他的是A123公司,2001年创立于麻省理工,不到10年便成为全球性的开发和生产锂离子电池和能量存储系统的公司。

2009年,胡启朝加入了麻省理工著名教授唐纳德·萨多韦的研究组。“萨多韦不在乎发表文章和基础科研,更在乎做一些能影响世界的技术。”胡启朝说。萨多韦从上世纪90年代末一直在研究新一代电池材料的固态电解质,它比传统锂离子电池有更高的能量密度和更好的安全性能,但一直受到材料方面的限制,只能在高温下使用。胡启朝经过3年的努力,解决了电池室温下运行的问题,并保留了高能量密度和良好安全性能的优点。

 

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A123公司外景。

 

起落

2011年底,胡启朝与合伙人一起创立了固体能源公司(SolidEnergy)。2012年上半年,胡启朝参加了很多商业计划比赛,赢得了美国能源部颁发的清洁能源奖,以及全美清洁能源商业计划比赛的亚军。同年,胡启朝还被福布斯杂志评选为全球30位30岁以下杰出科学家之一。

似乎一切都进行得很顺利,直到2012年10月,曾经激励胡启朝的A123公司申请破产保护,紧接着,几家电池企业先后破产,整个美国锂离子电池行业陷入低谷。

“投资商开始害怕电池公司。许多风投对我说:‘A123就是麻省理工出来的,它也破产了,我为什么要再投一家麻省理工的电池创业公司?’”几个月中,风投的拒信不停地来。“我非常失望,以为创业刚开始就结束了。”

胡启朝决定去夏威夷度假。学冲浪时,教练对他说:“冲小浪是看你在一切顺利时如何表现,冲大浪是看你在一切不顺利时如何表现。”他对公司重新燃起了希望。

2012年的冬天,胡启朝来到破产保护中的A123公司,结果发现那里有很多没事干的员工和没人用的设备。“我向他们介绍了我的新技术和想法,他们非常感兴趣,愿意帮助我,这至少比坐在办公室里看报纸有趣得多。”员工们教胡启朝使用设备,用他带去的新材料做电池样品。同时,胡启朝得到了麻省清洁能源部的一笔种子资金,“我主要用它买材料,剩下的填饱肚子”。

 

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胡启朝团队研发出的电池与传统手机电池对比。

 

突破

当2013年的春天到来时,A123也正式从破产中走出,完成了重组,业务重新恢复。当时只有胡启朝一个人的固体能源公司和A123签了合同,把双方的合作正式化,并搬到了A123的办公室。之后,电池行业回暖,胡启朝也成功获得了A轮融资。

“大多数电池创业公司需要半年到一年的时间来建立实验室、买设备。因为A123一切现成,我们节约了很多资金和时间。搬进A123一星期后我们就开始做实验。此外,A123有很多有经验的工程师,在他们的帮助下,我们少走了很多弯路。”

一年后,成果开始出现。2014年10月,固体能源公司对外宣布电池样品达到1337Wh/L电芯能量密度,在电池行业,这是世界最高的能量密度。目前,固体能源公司与包括苹果、三星在内的几家手机公司签订了合作和共同开发协议,并计划在2015年秋季推出消费类电子产品电池材料,2016年秋季推出电动汽车电池材料。

现在,公司研发团队的成员共有12名,实验室的工作几乎是日以继夜地进行着。胡启朝说:“我们的梦想是给人们的生活提供动力,不管是与亲人手机联系,还是与家人驾驶着电动汽车旅游。”

 

创业点评:有的创业靠软实力,比如创意、营销;有的创业靠硬实力,比如技术。电池行业的瓶颈人人都知道,突破这个瓶颈就能产生效益也是共识,但真正能做到的人并不多,胡启朝做到了。靠创意的公司容易成功,但也容易被模仿;靠技术的公司前期或许很辛苦,但也很难复制。希望中国诞生越来越多靠技术成功的创业者。

 

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责任编辑:于冰

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  • 2015-03-10 13:36

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