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约西·瓦迪-“中东硅谷”的创业之父

□ 《环球人物》杂志记者 罗旻

 

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约西·瓦迪,以色列著名天使投资人,1942年生于特拉维夫。

27岁开始创业,共投资超过80家高科技企业,5家成功上市。

 

在中东这个充满动荡与神秘色彩的地方,以色列无疑是其中尤为引人瞩目的国家。以色列面积大约为北京市的1.5倍,人口约830万,但这个小国不仅在阿拉伯人的包围下顽强地生存了下来,还创造出了无数具有巨大影响力的科技公司。在这个国家,平均每2000人中就有一个人在创业,科技创业公司的数量仅次于美国,被誉为“中东硅谷”。

年过70的约西·瓦迪被称为“以色列科技创业之父”,他不仅是以色列第一批发展高新技术的企业家,也是著名的天使投资人。在他40多年的投资生涯中,成功投资了超过80家高科技企业,涉及软件、能源、网络、手机、电光技术以及水科技应用等领域,其中有不少于5家企业成功上市,而更多的投资项目则被全球科技巨头如微软、思科、雅虎等公司收购。

 

年轻人的创业偶像

在中国,说起QQ,人人都知道它的创始人是马化腾,而年纪稍长一点的人才会记得,QQ是靠模仿一个名叫ICQ的即时通讯软件起家的,而这个ICQ的创始人和投资人就是瓦迪。

瓦迪出生于以色列特拉维夫,本科毕业于海法理工大学的工业管理与工业工程专业,后来又获得了运筹学博士学位。1969年,年仅27岁的瓦迪开始了创业生涯,他投资创办了一家名叫Tekem的高科技公司,成为以色列首批软件公司之一。上世纪70年代,瓦迪开始涉足政坛。他先在以色列发展部任总干事,随后又在能源部任职。在这期间,瓦迪创立了多家大型公司,其中包括以色列石油公司、以色列化学公司等。离开能源部以后,瓦迪长期服务于以色列驻美国领事馆及驻联合国机构,这样的工作一直持续到上世纪90年代。

1996年,瓦迪的儿子想创业,于是父子俩和几位合伙人创办了一家名叫Mirabilis的互联网公司,开发出互联网时代第一个即时通讯软件ICQ。ICQ的问世为互联网应用开辟了一片全新的天地,带给了人们除移动电信与固定电话之外的另外一个交流方式,迅速风靡世界,成为占据绝大部分客户电脑桌面的软件之一,此后的各种即时通讯软件无不以之为蓝本创建。ICQ的迅速走红引起了美国科技巨头的注意。1998年,在ICQ尚未盈利之时,美国在线(AOL)就向Mirabilis投出了收购的橄榄枝。最终,瓦迪以4.2亿美元将 ICQ 卖给了AOL。

瓦迪在ICQ上的成功极大地激发了以色列年轻人创业的激情。此后,无数以计算机和互联网应用为基础的高科技创业企业在以色列诞生。美国《福布斯》杂志曾如此评价瓦迪带给以色列年轻人的影响:“仿佛一夜之间,一个名叫‘Mirabilis效应’的新词诞生了,年轻的以色列创业者开始竞相模仿Mirabilis的成功模式。”

 

人比产品重要得多

如今,瓦迪的主要工作是初创高科技公司的天使投资人。谈到自己的投资理念,瓦迪说,以色列每年会有大约600家高科技创新企业出现,其中大部分是面向消费者的APP应用。因为这类公司的创立门槛很低,通常只要几万美元就够了。但也正因为门槛低,所以数量众多,要从中挑出有潜力的并不容易。瓦迪坦言,他必须去试错,尽管他有很多成功的投资,但也有些投资“很愚蠢”或“很尴尬”。他表示,投资就有成功与失败,社会应该以一种开放的态度来对待失败,不应该把它当做一件难堪的事。“一个人只有跳进水里,才能明白自己到底会不会游泳。”

瓦迪现在每天都会收到来自年轻创业者的商业计划书,他必须能从中识别出那些具有潜在成功可能的项目来投资。对此,瓦迪有自己的一套办法。他并不在意商业计划书的具体内容是什么,他说商业计划书就像香肠,只有不知道它是怎么做出来的人才会想要去吃它。他关注的是提出计划的人,他要看这个人是不是有一个天才的想法。为此他愿意主动出击,如果他听说哪个年轻人有好点子,他一定会想办法和这个年轻人建立联系,然后给他一张支票:“你可以做你想做的任何事情!”

瓦迪考察创业者的方式是和他们聊天,聊天的内容不是商业计划,而是个人生活。他曾投资一家叫做 Gifts Project的公司,这家公司后来被 eBay 收购。在投资之前,他问创业者工作之余都做些什么,创业者说在中学做志愿者,帮助学生提高数学能力。瓦迪后来去核实了他们的话,然后就投钱了。在瓦迪看来,年轻人能去做志愿者,说明了他们具备某些可贵的品质。“人比产品要重要得多!”

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特拉维夫数字生活设计年会吸引了来自全球各地的互联网巨头和天使投资人。


近年来,瓦迪一直致力于发展以色列创新文化。除了担任特拉维夫数字生活设计年会的联合主席,他还建立了一个以创新为主题的年度会议,会期3天,在靠近加利利湖的以色列北部城市拿撒勒举行,与会者都是从世界各地受邀前来的创新技术人士。

 

天堂般的创业环境

近几年,以色列科技公司的成功尤为引人瞩目。例如,提供在线网站设计的WIX.com公司成功上市;导航软件Waze被谷歌以10亿美元收购,公司每位员工以120万美元的上市分红创造了以色列高科技公司史上最高员工奖励;另一家即时通讯软件 Viber 也以9.05亿美元被日本电子商务巨头乐天收购。仅在2013年,以色列的技术公司就在企业收购和首次公开募股中获得了660亿美元,新兴企业则募集到230亿美元的风险投资资金。

以色列高科技公司之所以能取得如此骄人的成绩,与其国内的创业环境密不可分。被称为“创业天堂”的以色列,究竟有哪些过人之处?环球人物杂志记者曾驻该国4年,对此深有感触。

首先,从社会层面看,以色列是一个特殊的移民国家,移民大多是来自世界各地的犹太人。多元文化的背景为观点碰撞和创新思路提供了养分。以色列又是一个极具包容性的宗教国家,每周五日落后到周六日落前的安息日期间,耶路撒冷这样固守宗教教义的城市,几乎变成了一座寂静的空城,而特拉维夫这座“永不停歇的城市”仍然热闹如常,世俗人士和宗教人士的生活大多时候都相安无事。以色列开放与包容的社会环境无疑是培育创新最基本的土壤。只有容纳不同,才有可能生发新的枝叶。

其次,从文化看,犹太人有着长久的流散历史,近现代又遭受巨大创伤,这些因素造就了犹太人群体坚毅乐观的性格,也使得犹太人对失败的态度要宽容得多。

第三,从产业结构看,以色列国土面积小,除了一些必要的大型工业外,大多数公司都小而精。由于市场过小,购买力不够,很多外国公司在以色列都遭受失败。但运营成本较低的高科技企业是个例外,这其中尤以生物、IT、种业等公司最为突出。以农业为例,以色列的务农人口只占2%,粮食产量也无法自给,但农业公司把主要精力放在低成本、高回报的种业上,其种子质量世界领先。这就可以解释,为什么以色列国内没有产生思科、微软、甲骨文这些巨型企业,但是小而精的高估值高科技企业却层出不穷。

第四,从制度推动上看,分布在世界各地的犹太精英层是一个团结的群体,他们为以色列年轻人提供了强大的资金和智力支持。以色列大学里的教授很多都在国外任职,他们可以给以色列大学生带来与世界前沿同步的科技信息。另外,以色列学制也与众不同。年轻人在中学毕业后即入伍服兵役,兵役结束后,政府会给他们一笔钱,大部分学生会拿着这笔钱周游世界,在这个过程中对外部世界有了直观的认知,对社会需求与个人发展也形成了比较明确的看法。当他们决定返回校园读大学的时候,很多人已经对自己未来的发展有了规划。以色列的大学生大多20多岁,30岁还在读本科也不是什么稀奇事。这些人往往目标明确干劲十足,有些还没读大学就已经是成功的公司老板了。

第五,从政府推动看,每年特拉维夫都会举办一些科技年会,世界各地的著名高科技企业都会来参加,这是以色列本土的小微初创企业接触投资方的最好机会。在特拉维夫的罗斯柴尔德大街和“以色列硅谷”特拉维夫赫泽尔区,聚集着大量的科技创新公司。这些公司在科技年会期间会免费向公众开放,展出许多新奇的产品,投资人能在这个时候找到他们心仪的项目。另外,政府对创业者也给予了许多扶植政策,比如对新创公司减免50%税收。另外,以色列还推出“创业型签证”,为世界上其他地方的有识之士去特拉维夫开办创新企业提供便利。

美国《时代》周刊曾评价说,以色列技术产业繁荣的根本原因之一,是有越来越多的企业家从技术行业的发展中获利,然后又积极主动地去投资和指导新兴企业,从而带动技术行业的发展,形成良性循环。有以色列企业家表示:“以前,以色列技术产业只有一个约西·瓦迪,而如今,这样的人越来越多。”

 

创业点评:谈到中国的创业,人们往往会关注人才和创意。中国的潮汕人和温州人被称为“东方犹太人”,他们和犹太人一样精明、团结、会做生意,其中也确实诞生了许多成功的实业家。但论创业,尤其是高科技创业,中国仍无法与以色列媲美。这或许不是人才的问题,而是创业土壤的问题。以往,很多年轻人没有得到足够好的政策支持以及足够宽容的失败空间。好在,这种状况正在逐渐改变。

责任编辑:于冰

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  • 2015-02-02 15:51

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